German/Grammar/Prepositions and Postpositions

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German has dative, accusative, genitive and two-way prepositions and postpositions. Each preposition causes the adverbial expression on which it acts to take the case of the preposition. Two-way prepositions cause the adverbial expression to take the accusative case if the verb is transitive, and the dative case if the verb is intransitive.

Several German prepositions
Accusative Dative Genitive two-way
bis aus während an
durch außer trotz auf
entlang bei statt, anstatt hinter
für mit wegen in
gegen nach innerhalb neben
ohne seit außerhalb über
um von jenseits unter
wider zu diesseits vor
gegenüber unweit zwischen
ab

Notes:

Gegenüber is one of the rare postpositions which typically follows the object it modifies.

Er stand mir gegenüber.
Mir gegenüber steht Außenminister Fischer.

However:

Gegenüber von Ihnen befindet sich das Stadtmuseum.

Nach is also sometimes used as a postposition, when its meaning is "according to". The two phrases are equivalent:

Nach dem Pfarrer sei Gott gut.
Dem Pfarrer nach sei Gott gut.

In spoken language, the genitive with prepositions is nowadays often replaced by the dative. But it is important to notice that this replacement is still just colloquial language, e.g.:

Written: Während des Essens wollen wir nicht gestört werden.
Spoken:  Während dem Essen  wollen wir nicht gestört werden.

Two way Prepositions (Wechselpräpositionen)[edit]

The case with two way prepositions should be determined with questions like wo? (where?), wann? (when?), wohin? (where does it go to?) and wie? (how?).

Two-way prepositions
Prepositions Wo? Wann? Wohin? Wie?
an, hinter, in, neben, über, unter, vor, zwischen Dative Accusative Dative
auf Dative Accusative Accusative

Contractions[edit]

Some combinations of articles and prepositions are usually combined:

Contraction Preposition Article
ans an das
am an dem
aufs auf das
beim bei dem
durchs durch das
fürs für das
ins in das
im in dem
übers über das
ums um das
unters unter das
vom von dem
vors vor das
vorm vor dem
zum zu dem
zur zu der

In all other cases the preposition and articles have to be written separately.

Verbs with prepositions[edit]

Several verbs are used with a specific preposition and case:

Verb Preposition Case Meaning (English)
arbeiten an dative to work on
sich beteiligen an dative to participate in / to take part in
denken an accusative to think about
erkranken an dative to get sick with
sich erinnern an accusative to remember
sich gewöhnen an accusative to become accustomed to
glauben an accusative to believe in / to have confidence in
hängen an dative to attach to
liegen an dative to be due to sth.
sich orientieren an dative to be oriented towards sth.
sterben an dative to die from
teil|nehmen an dative to participate in / to compete in
sich wenden an accusative to be addressed to sb./sth. / to contact sb.
zweifeln an dative to doubt about / to be dubious about sth.
sich freuen auf accusative to look forward to
schätzen auf accusative to estimate sb./sth. at sth. (value)
schimpfen auf / über accusative to offend / to scold about
sich spezialisieren auf accusative to specialize in sth.
stoßen auf accusative to come accross sth. / to encounter sb./sth.
sich verlassen auf accusative to depend on / to trust in
verzichten auf accusative to forgo / to pass sth. up
vorbereiten auf accusative to prepare for / to arrange
warten auf accusative to wait for
antworten auf accusative to answer to
basieren auf dative to be based on
beharren auf dative to insist on
beruhen auf dative to be based on / to rely on
sich beschränken auf accusative to confine oneself to / to restrict oneself to
bestehen auf dative to stand on / to insist on
ein|gehen auf accusative to mention sth. / to discuss sth. / to react to sth./sb.
ein|wirken auf accusative to impact on sth. / to act upon sth./sb.
sich konzentrieren auf accusative to focus on / to concentrate on
verweisen auf accusative to point sth. out / to refer to sb./sth.
bestehen aus dative to consist of
folgen aus dative to result from
sich bedanken bei dative to thank sb.
sich beschweren bei dative to complain to sb.
bleiben bei dative to adhere to sth. / to stay with sb.
ersetzen durch accusative to replace sb./sth. to sb./sth.
sich unter|scheiden durch accusative to be distinguished by sth.
sich eignen für accusative to suit sb./sth. / to be qualified/suitable for
ein|treten für accusative to stand up for sth.
sich entscheiden für accusative to decide upon sb./sth. / to opt for sth.
sich entschuldigen bei dative to apologize to sb.
sich bedanken für accusative to thank for sth.
gelten für accusative to count for sb./sth.
sich interessieren für accusative to be interested in
sorgen für accusative to take care of
sprechen für accusative to speak for
protestieren gegen accusative to protest against
stimmen gegen accusative to ballot against
verstoßen gegen accusative to transgress / to violate
sich wehren gegen accusative to fight / to react against
bestehen in dative to consist in
geraten in accusative to stumble on
ein|willigen in accusative to consent
sich teilen in accusative to divide in / to split up in
sich verlieben in accusative to fall in love with / to become fond of
sich irren in dative to be mistaken about
sich täuschen in dative to be wrong about
sich üben in dative to practice sth.
unterrichten in dative to teach sb./sth.
sich unter|scheiden in dative to differ in sth.
beginnen mit dative to begin with
an|fangen mit dative to begin with
auf|hören mit dative to stop
sich befassen mit dative to deal with
sich begnügen mit dative to be content with
sich beschäftigen mit dative to busy oneself with / to be concerned with
handeln mit dative to deal in sth. / to deal with sb.
rechnen mit dative to calculate / to reckon on sth.
überein|stimmen mit dative to be consistent with sth. / to comply with sth.
vergleichen mit dative to compare with
versorgen mit dative to supply with sth.
zusammen|hängen mit dative to be related to sth.
zusammen|stoßen mit dative to bump into sb.
sich erkundigen nach dative to enquire about
fragen nach dative to ask about
sich richten nach dative to go by sb./sth. / to comply with sth.
riechen nach dative to smell of
schmecken nach dative to taste / to savour of
sich sehnen nach dative to yearn about / to long for sb./sth.
suchen nach dative to search for
sich bemühen um accusative to strive for / to care about
beneiden um accusative to envy sb.
bitten um accusative to ask about / to beg for
sich handeln um accusative to be concerned about
sich kümmern um accusative to look after
trauern um accusative to be sad about sth. / to grieve about sth.
sich auf|regen über accusative to get upset about
sich ärgern über accusative to be angry about
sich beklagen über accusative to complain about
berichten über accusative to report on/about
diskutieren über accusative to have discussion about
entscheiden über accusative to decide upon sth.
erschrecken über accusative to be frightened of
sich freuen über accusative to be pleased with
klagen über accusative complain about sth.
lachen über accusative to laugh about
nach|denken über accusative to reflect on sth. / to think about sth.
schimpfen über accusative to offend about
sich unterhalten über accusative to converse about sth.
verfügen über accusative to have sth. at one's disposal / to command sth.
verhandeln über accusative to negotiate sth.
sich wundern über accusative to wonder at
hängen von dative to depend on
ab|sehen von dative to refrain from / to abstain from
aus|gehen von dative to proceed from / to spring from
profitieren von dative to profit from / to benefit from
schwärmen von dative to enthuse about / to have a passion for
träumen von dative to dream of
sich trennen von dative to separate from sb. / to divest sth.
sich verabschieden von dative to bid farewell to sb.
fliehen vor dative to escape from
sich fürchten vor dative to be afraid of
flüchten vor dative to abscond / so seek refuge from
schützen vor dative to protect from
warnen vor dative to warn about
bei|tragen zu dative to contribute to / to add sth. to
sich eignen zu dative to qualify for
sich entschließen zu dative to decide to
führen zu dative to result in
gehören zu dative to belong to
gratulieren zu dative to congratulate on sth.
neigen zu dative to tend to / to be prone to
überreden zu dative to talk sb. into sth.
zählen zu dative to belong to